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The End of Bank Secrecy in Offshore Financial Centers: Ethical Issues and International Tax Competition

Arnaud Bourgain Associate-Professor, université du Luxembourg ; CREA, faculté de droit, économie, finance, université du Luxembourg. Contact : arnaud.bourgain@uni.lu


This paper is a survey of the literature that studies the end of bank secrecy in offshore financial centers. Research in this area can be read under two perspectives. On the one hand, the existence of the bank secrecy raises ethical issues like the respect of confidentiality, the equality of all before the taxation, tax evasion and the support for corrupted regimes. On the other hand, bank secrecy and its removal affect international tax competition among nation states and thus the incentives of exchange of information. A critical analysis of the existing contributions along these two strands enables us to understand better indirect and complex effects of the recent reforms on international competition for capital.


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Footnotes

Sans les engager, je tiens à remercier Patrice Pieretti et Skerdilajda Zanaj pour leurs remarques.

1   Le terme « onshore » peut être défini par opposition au terme « offshore », c’est-à-dire des places ayant une clientèle domestique substantielle et qui n’offrent pas des conditions réglementaires et fiscales particulièrement avantageuses pour l’attrait de capitaux ou la domiciliation de sociétés.

2   Voir The Economist, 17 février 1996, p. 78.

3   Antoine (1999, p. 13) précise : « Confidentiality in financial affairs, including bank confidentiality, is part of the wider concept of personal privacy and this relationship is one that has been recognized judicially (…). This view of financial privacy and bank confidentiality is shared by other non-offshore European countries. »

4   Professeur de droit, Georgetown University.

5   La forte garantie de confidentialité ainsi que les instruments légaux de domiciliation dans les CFO apparaissent dans la plupart des rapports internationaux (FMI, Groupe d’action financière, Financial Stability Forum) comme un vecteur de blanchiment d’argent issu de la criminalité. Même avec des structures institutionnelles hautement réglementées, la nature même du secret bancaire rend très difficiles les enquêtes sur les transactions financières (Fitzgerald, 2004).

6   Selon le principe de double incrimination pratiquée par certaines juridictions, les autorités judiciaires locales doivent prouver que l’acte faisant l’objet de l’enquête a existé et qu’il constitue bien une infraction pénale selon la loi du pays requis s’il se produit dans ce pays.

7   Voir Oxfam (2000).

8   Sénat américain, Carl Levin, 18 juillet 2001.

9   L’OCDE (2009, p. 21) résume parfaitement la situation : « Wealthy investors are often highly mobile and may be attracted to countries perceived as offering a favorable taxation environment. This may include such factors as no or low capital gains tax on the disposition of privately held assets and the presence of a good treaty-network. Rather than changing their tax residence, wealthy investors may hold investments through no or nominally taxed offshore entities with a view to mitigate tax on foreign source income or gains. »


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